Comprendre la fibrillation auriculaire

Cœur à l’état normal

Le coeur est un muscle qui pompe le sang dans le corps. Il est formé de quatre cavités. Les deux cavités supérieures sont appelées « oreillettes ». Les deux cavités inférieures sont appelées « ventricules ».

Les oreillettes reçoivent le sang qui arrive au coeur et l’acheminent dans les ventricules. Les ventricules propulsent le sang dans l’ensemble du corps.

Les cavités du coeur fonctionnent de manière coordonnée. L’oreillette et le ventricule droits propulsent le sang dans les poumons pour l’oxygéner alors que l’oreillette et le ventricule gauches propulsent le sang oxygéné dans le reste du corps.

La fonction de pompage du coeur est régulée par des impulsions électriques (similaires à celles d’une bougie de voiture) qui sont générées par le noeud sino-auriculaire (SA). En se propageant comme des ondes à la surface de l’eau dans les deux oreillettes, ces impulsions entraînent leur contraction. Ce mécanisme expulse le sang vers les ventricules.

Illustration médicale des sections du coeur montrant les oreillettes, les noeuds, les ventricules et les branches.

Les impulsions électriques poursuivent leur course jusqu’au noeud auriculo-ventriculaire (AV), lequel se sépare en deux branches, gauche et droite. Le noeud AV agit comme un fil électrique qui distribue les impulsions électriques dans les deux branches simultanément, ce qui permet aux ventricules de se contracter en même temps et de propulser le sang dans le corps. Lorsque le coeur fonctionne normalement, ce cycle se répète de 50 à 150 fois par minute.

Fibrillation auriculaire

Chez un patient souffrant de fibrillation auriculaire, les impulsions électriques ont lieu un peu partout dans les oreillettes de façon désordonnée. Ces impulsions aléatoires trop nombreuses font en sorte que les battements du coeur sont irréguliers et, parfois, trop rapides.

Illustration médicale des sections du coeur montrant les oreillettes, les noeuds, les ventricules et les branches, dans lesquels les impulsions électriques sont irrégulières ou trop rapides en raison de la fibrillation auriculaire.

Chez un patient souffrant de fibrillation auriculaire, les impulsions électriques sont générées à l’extérieur du noeud SA, ce qui occasionne des battements irréguliers du coeur et interrompt la bonne circulation sanguine dans les oreillettes.

Il y a plusieurs formes de fibrillation auriculaire :

  • Paroxystique : Les épisodes de fibrillation auriculaire durent de quelques secondes à quelques jours. En général, ils surviennent et cessent spontanément.
  • Persistante : Les épisodes de fibrillation auriculaire durent plus d’une semaine. En général, seul un traitement peut y mettre fin.
  • Permanente : La fibrillation auriculaire est constante. Les divers traitements administrés n’ont pas permis de corriger l’anomalie et il est peu probable que le rythme cardiaque redevienne normal.

Dans bien des cas, les patients souffrant de fibrillation auriculaire mènent une vie tout à fait normale.

Causes de la fibrillation auriculaire

La fibrillation auriculaire est une affection courante chez les personnes âgées. Selon la Fondation des maladies du coeur et de l’AVC, elle touche environ une personne sur dix de plus de 80 ans.

Diverses affections cardiaques comme les valvulopathies, les crises cardiaques et l’insuffisance cardiaque peuvent causer la fibrillation auriculaire. Les infections qui entraînent une inflammation du muscle cardiaque ou de l’enveloppe externe du coeur peuvent causer une fibrillation auriculaire. Certaines personnes ayant des problèmes cardiaques congénitaux peuvent souffrir de fibrillation auriculaire au cours de leur vie.

D’autres problèmes de santé comme l’hypertension artérielle, le diabète, l’apnée du sommeil et les maladies pulmonaires peuvent accroître le risque de fibrillation auriculaire.

Dans bien des cas, on ne sait pas pourquoi une personne souffre de fibrillation auriculaire.

Flutter auriculaire

  • Le flutter auriculaire ressemble à la fibrillation auriculaire, mais il est moins courant.
  • Un grand nombre de patients souffrent à la fois de flutter auriculaire et de fibrillation auriculaire.
  • Étant donné les similitudes entre ces deux affections, les traitements se ressemblent. De plus, le risque d’accident vasculaire cérébral (AVC) est comparable pour les deux affections.

Le flutter auriculaire est différent

Chez les personnes souffrant de flutter auriculaire, les impulsions électriques sont plus régulières, mais trop rapides et inefficaces. Certaines personnes atteintes de cette affection se sentent bien et n’ont pas de symptômes. D’autres ont des symptômes semblables à ceux de la fibrillation auriculaire.

Symptômes courants de la fibrillation auriculaire

Les symptômes associés à la fibrillation auriculaire sont les suivants :

  • Rythme cardiaque rapide ou sensation de battements de coeur « manquants »;
  • Difficulté à respirer (essoufflement);
  • Étourdissements ou impression d’être sur le point de s’évanouir;
  • Fatigue ou manque d’énergie;
  • Douleurs, serrement ou pression au niveau de la poitrine;
  • Anxiété, impression que quelque chose ne va pas.

Ces symptômes sont les plus courants. Il se peut que vous n’ayez qu’un ou deux symptômes ou que vos symptômes soient différents.

Un grand nombre de personnes n’ont aucun symptôme.

En fait, en maîtrisant leurs symptômes de façon optimale, de nombreux patients ont une excellente qualité de vie.

Diagnostiquer la fibrillation auriculaire

Dans bien des cas, le diagnostic de la fibrillation auriculaire est établi lorsqu’un patient se présente chez son médecin ou au service des urgences avec des symptômes. Dans d’autres cas, on détecte cette maladie au cours d’un examen courant.

Pour diagnostiquer la fibrillation auriculaire, votre médecin passera en revue vos antécédents médicaux, procédera à un examen physique complet et vous fera passer des examens.

Les examens les plus couramment prescrits sont décrits ci-dessous.

  • Électrocardiographie (ECG) : Cet examen, qui enregistre l’activité électrique de votre coeur, permet de déterminer si l’anomalie du rythme cardiaque correspond à une fibrillation auriculaire.
  • Moniteur Holter : Cet examen qui ressemble à l’ECG permet d’enregistrer l’activité électrique du coeur pendant une période pouvant atteindre 48 heures. Les patients sont reliés à un petit appareil portatif qu’ils doivent transporter dans une pochette ou en bandoulière pendant deux jours. Le moniteur Holter est utile si vous souffrez de fibrillation auriculaire de façon intermittente et que cette affection n’a pas été détectée à l’ECG.
  • Enregistreur d’événements : Cet appareil ressemble au moniteur Holter. Vous le porterez pendant une période pouvant atteindre deux semaines. Chaque fois que vous ressentirez quelque chose d’anormal comme un rythme cardiaque rapide, des étourdissements ou une douleur à la poitrine, vous devrez appuyer sur le bouton d’enregistrement. L’appareil détectera et enregistrera aussi certains épisodes automatiquement.
  • Échocardiographie : Cet examen par ultrasons permet à votre médecin d’observer le fonctionnement des cavités et des valvules de votre coeur.